Tamlite: Light is for learning . . .


At  the  time  of  writing  (Spring  2021)  the  Big  Conversation  is  all  about  getting  our  children  back  to school  safely and  getting  their  education  back  on-stream  after  a  lost  year  caused  by  the  Covid-19 pandemic.  But  what  do  we  mean  by  ‘education’  in  this  context?  Is  it  just  a  case  of  filling  heads  with facts  or  –  as  many  experts  are  saying  –  is  it  about  bringing  young  people  back  into  a  social environment  where  communication  skills  matter  as  much  as  the  Three  Rs?

What do we need from the educational  environment and  what  role  can  lighting  play  in  achieving those  ends?

The  principles  of  learning  are  the  same  whether  we  are  eight  or  eighty  years  old.  We  learn  by observation;  by  interaction;  by  application,  whether  that  be  in  the  classroom,  the  science  room,  in  an online  teaching  session,  or  standing  in  a  field.  Of  all  our  senses,  SIGHT  plays  an  enormous  role  in understanding.

If  we  cannot  see  clearly  then  it  becomes  difficult  to  interpret  information  properly.  Poor  lighting makes  it  difficult  for  us  to  identify  visual  images  or  to  read  facial  expressions  and  to interpret  body language.  Light  supports  what’s  going  on  beyond  the  obvious  practice  of  ‘learning’  by  providing  us with  the  means  to  see  what’s  going  on  behind  the  words.

How does that  work  in  practice?  How  do  we  see  to  learn?  More  to  the  point  .  .  .  how  do  we  see  at all?

External  stimuli  is  what  it  takes;  the  knowledge  of  things  that  exist  outside  of  us  that  we  assimilate through  our  senses  in  order  to  understand  them.  It’s  reckoned  that  80%+  of  our  sensory  input  is visual,  with  10%+  coming  via  our  hearing.  Smell,  touch  and  taste  make  up  the  rest.  But  there’s something  else  going  on.  It’s  also  estimated  that  our  visual  perception  is  made  up  of  80%  memory and  only  20%  direct  input  through  the  eye.  So  most  of  our  visual  understanding  of  the  world  comes from  our  internal  memory  banks  –  we  see  what  we  remember.  And that  puts  a lot  of  emphasis on  us getting  the  direct  visual  input  correct  in  the  first  place.

And  that  is  where  good  lighting  comes  in.  Let’s  look  at  a  few  of  the  educational  spaces  that  concern us.

There’s more to the modern teaching space than the conventional classroom, but visual requirements  remain  the  same.  To  learn  properly  we  need  multiple  inputs; its  not  just  about  staring at  the  white  board  or  screen.  What is equally important are  our surroundings.  Everything  that  we see  and  understand  is  seen  against  something  else  –  we  learn  in  context.

There  is  a  cultural  aspect  to  this  as  well.  The  quality  of  the  learning  environment  also  plays  a  huge role  in  how  much we learn.  If  the  UK  government  is  serious  about  Building  Back  Better,  then  the educational  built  environment  needs  to  be  at  the  top  of  the  list  for  improvement.

As  the  Italians (nearly)  have  it:  “Give  children a  fish  and  you  feed  them  for  a  day.  Teach  them  to  fish and  you  feed  them  for  a  lifetime.”  This  is  important  stuff.

Learning  in  the  formal  Teaching  Space.

The  focal  point  of  learning  may  still  be  a  teacher  at  the  front  of  a  group  of  students  and  the  lighting need  is  still  to  make  that  focus  as  comfortable  as  possible.  But  we  need  to  light  in  a  way  that supports  a  decent  attention  span.  We don’t  teach  by  pouring  information  down  a  tube  and, paradoxically  perhaps,  visual  comfort  comes  from  things  other than  what  we’re  expected  to  look  at.  

Learning  in  the  informal  Social  Space.

The experience of the pandemic has highlighted the  important  of  social  interaction  among  young people  .  .  .  we may say,  among  all  of  us.  Learning  goes  on  all  the  time,  though  the  nature  of  that learning  may  differ.  We all  continue  to  learn  when we  spend  time  with  other  people,  whether  with  our peer  group  in  a  school  setting  or  enjoying  a  break  in  a  coffee  shop.  This may be  ‘soft  learning’  but  it is  learning  none  the  less.

Teaching  within  a  closed  box  is  not  conducive  to  good  learning;  we  all  need  to  be  able  to  ‘look  away’. Classroom  lighting  isn’t  like  a  night  at  the  theatre  or  cinema,  it is  more  akin  to  a  walk  in  the  park.  Our teaching  spaces  need  lighting  that  supports  ‘looking  away’,  whether  that  be  the  relative  close viewing  of  the  peripheral  surroundings  or  a  view  out  of  a  window  to  a  distant  landscape,  this  is  all vital  for  good  perception.  

The  visual  quality  of  the  social  space  needs  to  support  these  social  interactions.  We  may  choose  to use  a  semi-decorative  lighting  language,  with  pendants  and  wall  lights,  rather  than  employing  the conventions  of  the  formal  learning  space.  But  we  mustn’t  imagine  that  time  spent  in  these  spaces  is learning  time  going  to  waste.  We  just  learn  different  skills,  that  is  all. 


We have seen the  advent  of  social  spaces  in  new  educational  architecture.  Well  lit,  these  spaces  can provide  a  very  different  atmosphere;  more  relaxed,  so  less  stressful;  less  focused,  so  more  conducive to  broader  thinking.

But  we need to  be  careful  about  these  spaces.  When  indifference  creeps  into  design  thinking  (there’s nothing  going  on in these  spaces  so  we  don’t have any  task  illumination  to  think  about)  then  we  forget  the crucial  relationship  between  the  quality  of  our  environment  –  the  furniture;  the  acoustics;  the ventilation;  in the  lighting  –  and have  the  ability  to  bring  people,  children,  adolescents  and  adults,  to  an open  and  receptive  state  of  being.

The  private  learning  space.

Home learning  has  been the  bane  of  many  young  people’s  lives  over  the  past  year.  Our  homes  aren’t usually  set-up  for  long  periods  of  close  study  –  unless  we’re  watching  a  3-hour  movie  on  the  TV  or trying  to  get  to  grips  with  a  particularly  difficult  jigsaw  puzzle.  But  these  are  singular  activities  that engage  us  (or  not)  depending  on  the  imagery.  We  can  learn  from  a  TV,  if  it’s  the  latest  David Attenborough  documentary,  but  it’s  rare  that  the  screen  alone  can provide  a  suitable  environment  for our personal  learning.  We  need  to  look  beyond  Zoom,  and  that  brings  us  inevitably  to  what  the  private learning  space  looks  like.

We’ve  addressed  this  issue  in  a  previous  article:

If  we’re  to  take  the  private  learning  space  seriously,  then  we  need  to  look  beyond  the  ergonomics  of the  bedroom.  A  laptop  and  a  duvet  do  not  make  a  decent  learning  environment.  It  may  work  for short  periods  of  time,  but  we  really  need  to  establish  dedicated  learning  spaces  within  and  outside of  the  home.  We need to make  that possible.  Ideally,  we  should  be  looking  at  a  learning  spaces  with sufficient  space  to  take  all  the  paraphernalia  of  education  and  –  yes  –  it  should  be  lit  properly,  using localised  task  lighting. 

The  starting  point  will  be  the  home,  of  course.  And  it  will  work  for  those  homes  that  have  enough space  to  dedicate  a  room,  or  part  of  a  room,  to  a  learning  space.  We  can  create  those  ‘learning  pods’ within  the  home  by  developing  package  designs  that  meet  the  scale  of  domestic  architecture.

And  there  are  many  thousands  of  children  who  do  not  have  the  benefit  of  a  generously proportioned  home.  For  those  people,  we  need  to  think  outside  the  current  box  of  ‘home  learning’. We have a high street  that  is  being  hollowed  out;  retail  tenants  are  falling  away,  leaving  empty spaces  with  no  obvious  purpose.  Except  that  we’re  looking  for  a  decent  private  learning  space  for those  who  can’t  access  formal  spaces  (for  whatever  reason)  but  who  also  need  to  sustain  and develop  their  social  skills.  The  term  ‘learning  pod’  is  intended  quite  deliberately.  If we reconfigure commercial  space  to  become  secondary  and  tertiary  learning  spaces  then  we  bring  new  life  to  the centre  of  our  towns,  while  providing  a  good  quality  learning  environment  for  everyone  concerned.


By  the  way:  we also need  to  look  at  how we manage our  lighting;  it  can’t  always  be  a  switch  by  the door.

We’ll  take  care  of  that  in  our  next  article.


John Bullock is the editor of The Light Review

The Light Review Newsletter

* indicates required

Please confirm you'd like to hear from The Light Review by email:

You can unsubscribe at any time by clicking the link in the footer of our emails. For information about our privacy practices, please visit our website.

Latest Articles

Scroll to Top